What is Trauma?

What is Trauma?

In the wake of Hurricane Harvey, Houstonians are pulling together to help get themselves and their neighbors get back to some form of normal. Hurricane Harvey qualifies as a traumatic incident for many Texans, but what does trauma actually mean?

The DSM-V defines trauma as exposure to actual death, serious injury, or sexual violence or exposure to threatened death, serious injury, or sexual violence. This includes directly experiencing the trauma, witnessing, in person, the trauma, learning it happened to someone close (family or friend), or repeated or extreme exposure to the details of the trauma (such as first responders or news crews).

An important note is that just the threat of harm or death can cause trauma. Whether Harvey caused physical harm to a person or their property does not determine whether or not they experienced trauma. If a person felt endangered, that alone can cause trauma. Harvey was a stressful time for so many of us. If you feel that Harvey has impacted you in a heavy and severe way, you are not alone.

Aside from natural disasters, there are other types of trauma, such as catastrophic events (shootings, terrorism), environmental (war zones, crime neighborhoods), and personal (long-term abuse or neglect). These traumas can turn into complex trauma, which is a series of traumas experienced throughout someone’s lifetime. Never discount what you have been through in the past, as the trauma of Harvey can be affected or compounded by previous traumas. Now is not the time to be thinking, “I should be over this.” You have every right to feel upset over what has happened.

So when does trauma become problematic? Trauma can turn into post-traumatic stress disorder if it is not dealt with in a healthy manner. Immediately following the trauma, it is normal to feel upset, nervous, scared, tired, exhausted, and so many other feelings. We will speak about PTSD in a later blog, but for now, if you feel that your mental health has been impacted by the hurricane, seek out professional help. Unfortunately, traumas do not go away by ignoring them.

A good way to visualize it is by thinking about what the body goes through as “traumatic energy.” When we are confronted with a trauma, our body builds up traumatic energy to help us fight and survive the trauma (what is known as fight-or-flight response). Sometimes, just surviving the trauma is enough to dispel the traumatic energy. Other times, however, the body still has traumatic energy built up after the trauma has ended. You are safe, but your body is still behaving as if you are in danger, which can lead to many problematic symptoms. A mental health professional can help you dispel that traumatic energy by letting you talk in a safe environment and helping you learn coping mechanisms.  

¿Qué es Trauma?

Ya que ha pasado el huracán Harvey, los Houstonianos se están uniendo para ayudar ellos mismos y sus vecinos a volver a alguna forma de normalidad. El huracán Harvey califica como un incidente traumático para muchos tejanos, pero ¿qué significa realmente el trauma?

El DSM-V define el trauma como exposición a muerte real, lesiones graves, o violencia sexual o exposición a amenazas de muerte, lesiones graves o violencia sexual. Esto incluye experimentar directamente el trauma, testificar, en persona, el trauma, aprender lo que sucedió a alguien cercano (familia o amigo), o exposición extrema o repetida de los detalles del trauma (como los primeros respondedores o equipos de noticias).

Una nota importante es que sólo la amenaza de daño o muerte puede causar trauma. Si Harvey causó daño físico a una persona o a sus bienes, eso no determina si ellos experimentaron trauma. Si una persona se sentía en peligro, eso puede causar un trauma. Harvey fue un momento estresante para muchos de nosotros. Si usted siente que Harvey le ha impactado de una manera pesada y severa, usted no está solo.

Aparte de los desastres naturales, hay otros tipos de trauma, tales como eventos catastróficos (tiroteos, terrorismo), ambientales (zonas de guerra, barrios del crimen) y personales (abuso o negligencia a largo plazo). Estos traumas pueden convertirse en un trauma complejo, que es una serie de traumas experimentados a lo largo de la vida de alguien. Nunca desprecie lo que ha pasado en el pasado, ya que el trauma de Harvey puede verse afectado o agravado por traumas anteriores. Ahora no es el momento de pensar, "Debería haber superado esto". Usted tiene todo el derecho de sentirse molesto por lo que ha sucedido.

Entonces, ¿cuándo el trauma se vuelve problemático? El trauma puede convertirse en trastorno de estrés postraumático si no se trata de una manera sana. Inmediatamente después del trauma, es normal sentirse trastornado, nervioso, asustado, cansado, agotado, y tantos otros sentimientos. Hablaremos del PTSD en un blog posterior, pero por ahora, si usted siente que su salud mental ha sido impactada por el huracán, busque ayuda profesional. Desafortunadamente, los traumas no desaparecen ignorándolos.

Una buena manera de visualizarlo es pensando en lo que el cuerpo pasa como "energía traumática". Cuando nos enfrentamos con un trauma, nuestros cuerpos construye energía traumática para ayudarnos a luchar y sobrevivir el trauma (lo que se conoce como lucha-o-vuelo). A veces, sobrevivir al trauma es suficiente para disipar la energía traumática. Otras veces, sin embargo, el cuerpo todavía tiene energía traumática acumulada después de que el trauma ha terminado. Usted está a salvo, pero su cuerpo sigue comportándose como si estuviera en peligro, lo que puede llevar a muchos síntomas problemáticos. Un profesional de la salud mental puede ayudarle a disipar esa energía traumática, permitiéndole hablar en un ambiente seguro y ayudarle a aprender mecanismos de afrontamiento.